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鲸落:死亡造就的深海系统

来源:陕西科技报 | 日期:2021-01-11

2020年4月,中国“深海勇士”深潜器搭载母船“探索一号”完成首次科考TS16航次任务。让大家意想不到的是,科学家们在那次科考过程中收获了一个重要成果——在中国南海1600米深处发现了鲸落。

“鲸落”从字面上理解,就是鲸死亡后沉入海底的意思。在研究中,鲸的尸体、坠落的过程以及形成的海洋生态系统等,被生物学界统称为“鲸落”。

鲸一直有着“海上霸主”的威名,甚至它的死亡也足以成为一场盛大的献祭。如果把深海的海底比作荒漠,与深海热液、冷泉一样,鲸落如同荒漠中的“绿洲”。

专家表示,鲸沉入海底时,最初尸体上的大量蛋白质和有机物会吸引鲨鱼、盲鳗、甲壳类生物前来,它们以鲸落中的柔软组织为食,如果鲸的体型足够庞大,鲸落上的蛋白质可供这些生物食用4-24个月之久。另外,鲸脂的热量极高,在鲸落被海洋生物们完全吞食、分解的漫长过程中,肥腻的鲸脂包含的能源会细水长流地变成推动海底生态圈运转的“燃料”。不仅如此,一些多毛类和甲壳类无脊椎动物,会从鲸落中获取食物,甚至将这里作为居住场所,繁衍生息。

除此之外,大量厌氧细菌会在鲸落中滋生蔓延。它们进入鲸骨和其他组织,分解其中的脂类,并与海水中溶解的硫酸盐结合产生硫化氢。化能自养细菌则将这些硫化氢作为能量的来源,利用水中溶解的氧将硫化氢氧化获得能量,与化能自养细菌共生的生物也因此有了重要的能量补充。

最后,当有机物质被消耗殆尽,鲸骨的矿物遗骸又会以礁岩形式成为生物们的聚居地,比如充满生机的珊瑚礁。

专家说,鲸落从形成到最后完全分解,可能需要几百年时间。这期间不光可以改变鲸落所在地的环境和生物种群分布,甚至可以影响到新物种的演化。

作者:姚 旺 | 责任编辑 | 闻强
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